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4 mars 2015

Pluton, planète naine

Un monde glacé

La sonde spatiale New Horizons lancée le 19 janvier 2006 atteindra la planète naine Pluton le 14 juillet 2015. Cette sonde se trouve actuellement à 157 millions de kilomètres de Pluton. Vous savez que depuis le mois d'août 2006 Pluton n'a plus le statut de planète et est classée depuis juin 2008 comme objet Plutoïde, avec notamment la planète naine Éris. Pluton est aussi un plutinien, dans la ceinture de Kuiper comme Ixion ou Orcus. Pluton a une orbite qui oscille entre 29,7 UA (périhélie) et 49,5 UA (aphélie) du Soleil. Son diamètre est d'environ 2.300 km et sa distance moyenne au Soleil est de 5,9 milliards de km.

Voici le timbre-poste émis en 1991 par la Poste américaine. Une pétition pour obtenir une nouvelle émission a été signée par plus de 12.000 internautes et envoyée en 2012 à l'USPS. Nous verrons si celle-ci aboutit à une émission officielle en 2015.

Pluton, "pas encore explorée",
une émission américaine du 1er octobre 1991
dans une série de 10 timbres-poste consacrée à l'exploration spatiale.
Cet objet de la ceinture de Kuiper resterait une planète pour 15 ans encore.
USPS.

Pluton fut découverte par l'américain Clyde Tombaugh le 18 février 1930 à l'observatoire Lowell dans l'Arizona et a cinq satellites naturels : le plus grand, Charon, a été découvert en 1978 par James Christy. Nix et Hydra furent découverts en mai 2005, Kerberos en juin 2011 et Styx en juin 2012.

Dans notre imaginaire, la planète naine Pluton est vue comme une terminaison de notre système solaire. En réalité, Pluton n'est que l'un des 132 mondes glacés transneptuniens (TNO en anglais) observés par le télescope spatial Herschel de l'Agence spatiale européenne parmi les 1400 identifiés. Il en existe probablement beaucoup plus, matières résiduelles du système primitif.

Un message du Cosmographe lu sur Twitter annonçait l'approche de la sonde New Horizons.

La définition d'une planète exige de réunir trois conditions :
  • être en orbite autour du Soleil,
  • avoir une masse suffisante pour parvenir à un équilibre hydrostatique (une forme sphérique),
  • avoir nettoyé le voisinage de son orbite.
C'est à cause de la troisième condition que Pluton a perdu son statut de planète en 2006 pour celui de planète naine (dwarf planet). Notre système solaire compte maintenant 8 planètes et 5 planètes naines (Cérès, Pluton, Hauméa, Makemake et Éris). La sonde Dawn doit se placer ce mois-ci en orbite autour de Cérès, dans la ceinture d'astéroïdes, pour nous montrer des merveilles.

Voir
International Astronomical Union, Pluton n'est plus une planète (2006, décision IAU 0603)
International Astronomical Union, la définition des Plutoïdes (2008, décision IAU 0804)
New Horizons' Pluto stamp is one step closer to becoming a reality, sur Universe Today le 26 février 2013
Exercice corrigé du lycée Jean Moulin (à St Amand Montrond) sur la sonde New Horizons
Forum de la conquête spatiale, le fil New Horizons (2006 à 2015)
85 years after Pluto's discovery, NASA's New Horizons spots small moons orbiting Pluto, NASA le 18 février 2015

Ce billet a été modifié le 5 mars 2015.

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